从美国大选报道战看新闻聊天机器人的发展

张操

2017年03月14日15:50  来源:青年记者
 

2016年美国大选于11月9日落下帷幕,共和党候选人特朗普最终赢得胜利。由于其完全不同于传统政客的行事风格,本次美国大选的过程格外吸引媒体关注。在激烈的报道大战中,各种新技术、新方式不断展现,而新闻聊天机器人(News Chatbots)的探索应用在本次美国大选中相当夺目。

新闻聊天机器人的起步及发展

机器人介入新闻报道,在以往的实践中并不少见。美联社早在2014年就开始使用机器人写作简单的财经报道,在国内,腾讯也开发出了新闻写作机器人。但这类机器人所撰写的新闻,还是通过传统的媒体传播渠道进行分发。聊天机器人则完全不同于写作机器人,它的侧重点在于直接和用户互动交流,以更好的用户体验,通过交互的形式,直接向不同的用户提供不同的新闻。需要指出的是,不管是新闻写作机器人,还是本文论及的新闻聊天机器人,本身并无具体的形体,与人们印象中造型呆萌可爱的实体机器人有很大区别,严格说起来,新闻类机器人更类似于“阿尔法狗”之类的人工智能软件,只不过约定俗成,被称为机器人而已。

最早的聊天机器人雏形在上世纪80年代就已经出现,然而在相当长的时间内,聊天机器人的发展非常有限。首先是因为当时的计算机技术发展尚有待改进,聊天机器人需要人工智能的发展以适应人类的交流方式。其次则是因为商业应用范围有限,早期的聊天机器人除了跟研究者们进行一些有趣的问答,并无多少实际用途。在这个时期,聊天机器人和新闻依然有着巨大的鸿沟。真正促使新闻聊天机器人开始实质性大规模应用的,要从Facebook这个社交平台巨头说起。2016年4月,Facebook创始人扎克伯格正式发布了可在Facebook Messenger内建设聊天机器人的API(应用程序编程接口)。这种在即时通信工具上内建的聊天机器人迅速引来了众多企业的青睐,仅仅半年时间,截至2016年10月,Facebook Messenger平台上的各类聊天机器人已经增加到了3.3万个。CNN、纽约时报、华盛顿邮报等诸多美国知名媒体也迅速跟进,开发出了自己的新闻类聊天机器人。而2016年美国媒体最关注的新闻热点,无疑是新一届美国总统的大选,因此美国一些主要媒体开始推出专门针对大选的聊天机器人。在这样的新闻大战中,新闻聊天机器人的潜力开始显现出来。

美国大选报道中的新闻聊天机器人

1.新闻发布类:纽约时报的聊天机器人

美国传统大报纽约时报在大选开始前19天,在Facebook Messenger发布了报道美国大选的聊天机器人。这种机器人软件跟以往用户阅读报纸和浏览网站的方式完全不同,整个获取资讯的过程在人机交互中完成,笔者也尝试与这种聊天机器人进行交流,在输入特定信息例如“forecast”(预测)、“poll”(民意调查)之类的词汇后,聊天机器人可以迅速反馈相应信息,如果用户输入具体的地区如New York(纽约州),那么聊天机器人还可以迅速回馈具体某一地区的选情报道。

更值得注意的是,与其他媒体已经开发的新闻聊天机器人不同的是,纽约时报的大选报道机器人,能识别的问题不再局限于几个特定词汇或者几个特定问题,而是对人类问题有了更开放的理解。例如,当笔者输入“Will Hillary Clinton win?”(希拉里·克林顿会赢吗?)这样开放式的问题时,聊天机器人会准确判断出笔者的意图,并回馈相应的预测结果。也就是说,这种聊天机器人更有人性化的特质,给用户提供了更好的使用体验。

此外,这种机器人所提供的信息,并非只有机器人本身所罗列的信息,在选举进程的关键节点上,纽约时报资深时政记者撰写的信息,会被片段化后融入数据库中,根据用户的问题,相应地反馈给用户。换言之,用户在与这类新闻聊天机器人的沟通中,获取的信息是“人+机器”的综合体。

2.新闻搜集类:Buzzfeed的新闻聊天机器人

如果说,纽约时报开发的大选新闻聊天机器人更侧重的是新闻的分发领域,那么Buzzfeed的Buzzbot新闻聊天机器人在这次大选中更突出的特色是新闻搜集。

对于Buzzfeed,很多中国人不太了解,它的本质是一个新闻聚合类网站,Buzzfeed网站建立于2006年,当时这家网站侧重于从100家左右的新闻合作网站及博客上获取信息,根据算法来筛选整理可能会得到高关注度的新闻,经过整合后向自身用户推送。

而为了报道这次美国总统大选,2016年7月Buzzfeed开始推出Buzzbot新闻聊天机器人。当用户和这个聊天机器人交流时,不但获得信息,机器人本身也会提问。例如在选举过程中如有重要事件发生,比如共和党全国大会正在某个城市举行,或者特朗普赶到某个城市进行竞选演讲,当Buzzbot机器人确认用户就在事发地所在城市时,就会提出问题,甚至请求用户上传照片或者视频,而在Buzzbot机器人背后,有一个专门的编辑团队处理收到的信息,将信息及时反馈给前方的报道记者,也将汇总信息发给用户。

3.其他媒体旗下的新闻聊天机器人

除了以上所述,这次美国大选,不少媒体都使用了新闻聊天机器人,不过内容形式比较类似。例如CNN也推出了自己的新闻聊天机器人,在其聊天界面之下,有“概要”按钮,点击就可以获得新闻概要内容,如果读者感兴趣也可以点击阅读全文。而华尔街日报旗下的聊天机器人则会每天推送新闻热点,有些类似于中国的微信公众号,总之,和纽约时报新闻聊天机器人以及Buzzbot相比,这些新闻聊天机器人功能相对单一,主要还是因为这些媒体还处于观望状态。例如,华盛顿邮报虽然在2016年7月份推出新闻聊天机器人,但其产品经理就非常直率地表示,“我们打算看看受众对市面上各类聊天机器人的态度”。

4.非新闻类宣传型聊天机器人

如果说以上所述的聊天机器人因为隶属于各新闻媒体旗下,其传播信息内容还需要标榜客观公正的话,那么在整个互联网领域,还存在着大批聊天机器人,旗帜鲜明地为某一政党服务。例如在大选前的2016年10月,希拉里竞选团队也在Facebook上推出了一个聊天机器人“Text Trump”,专门收集特朗普的冒犯性言论,并模仿特朗普的语气回答用户的提问,并提供相应的文章视频的链接,还鼓励用户转发这些言论。

新闻聊天机器人对传统媒体的影响

新闻聊天机器人的发展,到底会对新闻传播方式造成多大的影响呢?从笔者对美国几家主要媒体新闻聊天机器人的使用体验来看,新闻聊天机器人很可能从以下四个方面影响新闻传媒产业。

1.新闻分发

新闻聊天机器人的出现,最大的冲击将出现在新闻分发领域。其一,新闻聊天机器人的出现,改变了以往传统媒体,甚至是绝大部分新媒体发布新闻信息的模式。传统媒体例如电视,只能“我播你看”,而新闻网站只能列出繁琐的新闻列表让用户选择。但是“新闻聊天机器人”不同,“聊天”是一个不断深化的交流过程,多轮互动,使得“新闻聊天机器人”比以往更加深刻地把握每一个不同用户的个性化需求,而大数据的支持也使得“新闻聊天机器人”更容易搜集到足够多让用户感兴趣的内容。其二,获取新闻的界面将更加友好。虽然新闻聊天机器人目前还比较简陋,回答非常机械生硬,但是随着人工智能的发展,新闻聊天机器人的拟人化水平将越来越高,甚至会出现所谓的机器人“个性”。通过这样的互动方式来了解新闻,比起通过荧屏观看遥远的演播室的新闻播报,用户体验要更好,也更容易使媒体和用户形成紧密的纽带。

2.新闻采制

新闻聊天机器人的出现,将对新闻生产过程造成影响。正如之前所述的Buzzbot新闻聊天机器人,其要求用户提供新闻线索和现场画面的行为,事实上已经拓展了新闻来源。这种做法,其实还属于以往的UGC(用户生产内容)概念,但是需要注意的是,社交平台和聊天机器人的结合,使得媒体可以对用户进行精准判断,例如地理位置、配合程度等。今后在发生突发事件时,附近居民收到聊天机器人的推送,请求拍摄现场视频,这样的情况很可能出现。

3.新闻反馈与核实

在传统媒体中,往往有所谓的核实报道。例如在本次美国大选中,尤其是几次总统候选人辩论中,希拉里和特朗普都引用了大量材料,并提出了许多观点,各大媒体大量使用记者团队对候选人的言论进行甄别核实。与此相应,普通用户也往往对新闻事实产生疑问需要核实。而这样的核实,只有在对海量信息的收集、发布和反馈中才能迅速得出结果。对于讲求时效性的新闻媒体来说,这已经不是靠人力所能达到的了。而能与海量用户进行迅速充分互动,并有强大数据库支持的聊天机器人,就具备了这样的潜力。

4.媒体营收

一旦新闻聊天机器人能积累足够的客户,那么对媒体的营收模式将带来重大影响。大众媒体的广播式传播,使得广告主对广告效果缺乏明确的认知,而企业往往更重视所谓的精确营销,希望所传达的促销信息能准确找到目标用户。能够与用户深入互动的聊天机器人比面向大众的媒体更加符合广告主的胃口。从2016年8月开始,Facebook已经允许各类聊天机器人在与用户交流过程中发布广告信息。

结 语

美国媒体竞相开发新闻聊天机器人,但笔者认为,当新闻聊天机器人日臻完善的时候,或许CNN这些传统媒体公司会因此加速自己的消亡。众多聊天机器人的进入,使得更多用户依赖于Facebook Messenger这个平台,而各个媒体公司自身却在被“去中心化”。虽然目前的新闻聊天机器人依然非常幼稚,但人工智能的潜力已无人再敢小觑。一旦新闻分发领域越来越被网络巨头们所控制,那么CNN这些传统媒体公司,最终的结果只能走向重组或者消亡,而对于用户来说,媒体对生活的影响依旧巨大,所不同的仅仅是信息提供者改变了。技术从本质上说是工具,而传播工具的革命性变革也会改变传播方式以至传播机构本身。

参考文献:

①Mǎdǎlina Ciobanu Bot round-up: A list of every news bot we could find[N],www.journalism.co.uk/,2016

②Sarah Perez. You can now get daily election updates on Messenger, with NYT Politics’ new chatbot[N],https://techcrunch.com/

(责编:石思嘉(实习)、燕帅)

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